Thunderbird Express, el tren de los alpes japoneses

JR West Thunderbird Express train

Imponentes cumbres cubiertas de nieve que se alzan sobre bosques frondosos y que se reflejan en las aguas verdes y azules de lagos serenos. Nubes de vapor que surgen de los manantiales naturales a los que la gente acude para rejuvenecer al contacto con las aguas templadas. Pequeños pueblos perdidos en el mapa, que rebosan todo el encanto de la arquitectura tradicional… ésta podría ser la imagen perfecta de los Alpes Japoneses, una serie de tres cordilleras que se encuentran en la isla japonesa de Honshu.

Ahora, imagínate a ti mismo inmerso en este magnífico paisaje mientras viajas a tu próximo destino en uno de los trenes bala más famosos.

La idea resulta del todo apetecible pero el Thunderbird no solo ofrece un espléndido viaje panorámico. También es, actualmente, la ruta más rápida desde Osaka y Kioto a Kanazawa utilizando una pequeña parte de las líneas de tren bala de Tokaido y Hakuriko. Por tanto, es un tren válido tanto si viajas por ocio como si lo haces por motivos de trabajo.

El acceso a este tren está incluido en el Japan Rail Pass, así que, si tienes previsto visitar la zona oeste de Japón ¿por qué no subirte al JR Thunderbird Express? Esta guía está pensada para ofrecerte toda la información necesaria para que disfrutes de la experiencia.

Itinerarios y paradas del Thunderbird

Las rutas del Thunderbird incluyen dos recorridos: desde Osaka y Kioto hasta Kanazawa o hasta Wakura Onsen, haciendo posible el acceso a numerosos onsen, las estaciones termales naturales tan populares en Japón,  mediante las paradas que realiza a lo largo de su camino. También permite hacer transbordo al tren Hokuriku Shinkansen si tu objetivo es llegar a Toyama o Kioto.

El Wakura Onsen es un onsen tradicional que se sitúa al borde de la Bahía de Nanao. Es un lujoso resort y uno de los onsen más populares de Japón con más de 1.200 años de historia.

Todos los trenes Thunderbird paran en las estaciones de Osaka, Kioto, Fukui, Kanazawa, Hakui, Nanao y Wakura Onsen. La mayoría también se detiene en: Tsuruga, Takefu, Sabae, Awara Onsen y la estación de Kaga – Onsen. Dependiendo del tren que escojas, algunos Thunderbird realizan paradas adicionales en las estaciones de: Katada, Oumi-Imazu y Matto.

Horarios y duración del viaje

El Thunderbird funciona a diario desde las 07:09 a las 20:56 realizando unos 22 viajes al día. El trayecto desde Osaka a Kanazawa supone una jornada de aproximadamente dos horas y cuarenta minutos. Viajar a Toyama implica un tiempo adicional de otros cuarenta minutos. Si tu idea es ir desde Osaka hasta Wakura Onsen te esperan unas cuatro horas de viaje.

Los business Thunderbird son trenes extra que operan en los periodos de mayor afluencia de viajeros, normalmente los días laborables por las mañanas y también en época de vacaciones.

Cómo funcionan los trenes Thunderbird

Normalmente, un tren Thunderbird está formado por seis o nueve vagones. El número 1 es siempre un Green Car (coche verde), que ofrece asientos y acomodación de primera clase. En este vagón, los asientos disponen de más espacio por pasajero, unos 7 centímetros adicionales respecto a los que hay en los otros coches. Además, cuentan con enchufes para la recarga de aparatos electrónicos.

Del coche número 2 al 4 o también los números 8 y 9 (si los hay) son asientos reservados, mientras que los de los coches que van del 5 al 7 no lo son, es decir, pueden ser utilizados sin reserva previa. El número 3 tiene una zona exclusiva para señoras y una sala de fumadores. La primera fila de cada asiento es la que dispone de enchufes.

Durante el día, un servicio de trolley ofrece a los viajeros snacks y bebidas frías o calientes.

La mayoría de los coches están equipados con baños de estilo occidental. También verás, en cada coche, estantes para el equipaje. Si el tuyo es demasiado voluminoso, puedes dejarlo detrás de la última fila de asientos, siempre pidiendo permiso al conductor.

Qué hacer y que ver en la ruta del Thunderbird

Cuando llegues a Kanazawa te esperan un sinfín de actividades interesantes y divertidas. Puedes visitar, por ejemplo, el hermoso jardín Kenrokuen, con su cuidado diseño y aprovechar para tomar un almuerzo sentado sobre el tatami de alguna de sus tradicionales casas de té. Si lo prefieres, también puedes acercarte a descubrir el Templo Myoryuji Ninja, con sus puertas secretas, pasadizos y lugares ocultos que utilizaba el señor feudal si no quería ser molestado mientras oraba.

Kenrokuen Garden at Kanazawa
Jardín Kenrokuen en Kanazawa – Foto de @Daderot (Wikimedia)

Si eres todo un gourmet, seguro que aprecias un paseo por el Mercado Omicho, donde puedes comprar productos frescos, incluso marisco, o saborear el auténtico sushi en alguno de sus restaurantes. Sin duda, este mercado ofrece todo el sabor de la cultura japonesa, porque está destinado más a los compradores locales que a los turistas.

Por supuesto, nada comparable a disfrutar de un relajante baño en alguno de los onsen accesibles desde la ruta Thunderbird. A estos baños termales naturales acuden por igual turistas y residentes en busca de descanso, relax y reflexión sobre las maravillas que nos ofrece la naturaleza que nos rodea.

El viaje en el Thunderbird te permitirá hacer excursiones de un día a alguno de estos tranquilos lugares desde Osaka, cogiendo el primer tren de la mañana y regresando en el último.

Otra alternativa es decidir hacer una noche y extender la visita para conocer, un poco mejor, esta maravillosa zona del oeste de Japón, tal vez explorando las agrestes montañas de los Alpes Japoneses. Por ejemplo, el Takamagahara Onsen se encuentra en la zona norte, en el centro de Honshu y requiere un día completo para llegar. Los visitantes aseguran que la recompensa hace que merezca la pena el esfuerzo.

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